Intolerancia a la lactosa: tratamiento, causas, síntomas, diagnóstico y prevención

La lactosa es el principal azúcar de la leche de los mamíferos y está presente en muchos alimentos preparados y fármacos. La capacidad de digestión de la lactosa varía según la edad y la raza. En EE.UU. se estima que presentan ma-labsorción de la lactosa el 22 % de los individuos de raza blanca, el 65 % de los afroamericanos y casi el 100 % de los residentes de origen vietnamita.8-10

Síntomas

Los pacientes con intolerancia a la lactosa pueden no manifestar síntomas o presentar sensación de plenitud, dolor abdominal de carácter cólico, flatulencia y diarrea acuosa. A veces los síntomas son intermitentes y su aparición depende de la cantidad de lactosa ingerida, de la velocidad del vaciado gástrico y de la flora bacteriana del colon.

Diagnóstico

Es difícil realizar un diagnóstico clínico de la intolerancia a la lactosa, ya que los síntomas pueden aparecer de forma intermitente y en ocasiones los pacientes no saben que consumen alimentos con lactosa. Además de los productos lácteos, la lactosa puede estar presente en el pan, los buñuelos, los cereales, las bebidas del desayuno, los aderezos para ensaladas, los ingredientes de los bizcochos y como excipiente en fármacos, tanto de venta libre como con receta.8 Las variaciones en la velocidad del vaciado gástrico pueden producir diferentes grados de intolerancia a la lactosa, lo que dificulta la interpretación del diagnóstico mediante el uso de las dietas de eliminación y de reintroducción de los alimentos.

Puede sospecharse el diagnóstico de la intolerancia a la lactosa si se comprueba en las heces un pH inferior a 5,8 y se demuestra la presencia de sustancias reductoras mediante la prueba de la espiración de hidrógeno.8

Tratamiento

Los pacientes con deficiencia de lactasa pueden tolerar la lactosa en cantidades pequeñas. Los alimentos ricos en grasas o en fibras enlentecen el vaciado gástrico y la llegada de la lactosa al intestino, con lo que se consigue una digestión más completa. La leche entera o el chocolate con leche se toleran mejor que la leche desnatada.8

En el mercado puede encontrarse leche prehidroliza-da. También existe la lactasa producida por la levadura Kluyveromyces lactis y por el hongo Aspergillus oryzae, que pueden añadirse a los productos lácteos o tomarla antes de consumir alimentos con lactosa.8 Los pacientes sometidos a una dieta pobre en lactosa pueden precisar suplementos de calcio por vía oral.

Aspectos familiares y comunitarios

Debe realizarse una educación sanitaria basada en la dieta en todas las poblaciones con alto riesgo de presentar intolerancia a la lactosa. Los programas escolares de alimentación deben tener en cuenta estas diferencias raciales al planificar y preparar las comidas.