Infecciones víricas en lactantes y ancianos

Aunque la mayoría de las infecciones respiratorias de los niños de entrada parecen leves, en bastantes casos la enfermedad se agrava lo suficiente como para representar la tercera causa principal de muerte en los lactantes de 28 días a 1 año de edad. De igual modo, las infecciones respiratorias representan la segunda causa principal de muerte en el grupo de edad de 1 a 4 años.

Resulta comprensible la preocupación de los padres que acuden a urgencias para que un médico valore el resfriado de su hijo; sin embargo, de los 60.000 niños atendidos en el servicio de urgencias pediátricas del Cook County Hospital, Mayefsky y El-Shinaway31 observaron que más del 50 % de los padres lo único que necesitaban era la confirmación de que su hijo no presentaba una enfermedad grave.

Aunque en otros grupos de edad producen una enfermedad sólo leve o moderada, en los lactantes y en los ancianos el VSR, los virus de la gripe y los virus parainfluenza son responsables de casos graves y de un exceso de mortalidad. En la tabla 39.4 pueden compararse los efectos de cada virus sobre los tres grupos de edad. Durante una epidemia de gripe, Mullooly y Barker32 demostraron que en los niños menores de 4 años las tasas de hospitalización eran de 3 a 5 veces más elevadas.

Muchos ancianos que viven en residencias geriátricas presentan enfermedades respiratorias que se atribuyen erróneamente a una neumonía. En estas personas, las enfermedades producidas por el VSR, los virus de la gripe y los virus parainfluenza suelen ser graves y responsables de un aumento de la mortalidad. Un número significativo de muertes debidas a estas infecciones son más de origen cardiovascular que no respiratorio.

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